Familiegeschiedenis + passie = St. Paul

Al acht generaties lang volgen in jouw familie de kinderen hun ouders in deze branche op. En dan kom jij. Je houdt van techniek en wilt het liefst naar de autoschool. “Geen sprake van”, weet Dieter Kuijl, CEO van St. Paul, nog dat zijn vader zei. Hij werd in de zaak van zijn ouders verwacht. De samensmelting van hun kazen en Dieters passie voor techniek bleek uiteindelijk de ultieme combinatie.  

Al vrij snel nadat hij begon te werken, besloot Dieter een eigen koers te kiezen. Wel in de kazen, want dat had hij nou eenmaal met de paplepel ingegoten gekregen, maar niet meer in het bedrijf van zijn ouders. “Mijn oudere zus Margo en ik startten, rebels als we waren, een eigen kaasfabriek. We hadden vijfduizend gulden op zak en zouden in Sint Pauwels beginnen, vandaar de naam. Maar op het laatste moment vonden we een betere locatie in Lokeren, waar we nu nog zitten.”

Doorgronden, verdiepen, specialiseren

Broer en zus richtten zich op bewerkte (smelt)kazen. Hier kon Dieter zijn technisch vernuft flink op botvieren. “In die tijd was de kennis over smeltkazen nog heel beperkt. Ik vond het interessant om te onderzoeken hoe je kaas zo kunt bewerken dat het nieuwe functionele eigenschappen krijgt, zoals op het gebied van smeltgedrag en houdbaarheid. En als iets mij interesseert, dan wil ik het doorgronden ook. Ik verdiepte me erin, ontwikkelde nieuwe technologieën en verbouwde machines om het proces te optimaliseren. Het werd ons specialisme.”

Vol inzetten op innovatie

In de eerste jaren richtten Dieter en Margo zich op de Belgische consumentenmarkt. “Totdat we verder in Europa kwamen en ook een behoefte in de levensmiddelenindustrie zagen ontstaan. Kant-en-klaarmaaltijden waren in opkomst en in bijna iedere kant-en-klaarmaaltijd zit wel kaas.” Dieter en Margo zetten vol in op innovatie, richtten met een Duitse partner een hypermoderne pilotplant op en hadden destijds 24 medewerkers in dienst, waarvan maar 6 op productie. Alles was gericht op vooruitgang. “En zo is het nog steeds. Dat vind ik ook nog altijd het leukste aan dit bedrijf: engineering en productinnovatie.”

Flink gegroeid

Dat doet Dieter inmiddels samen met een heel R&D-team. “Het bedrijf is natuurlijk flink gegroeid sinds de begintijd. Nu hebben we drie vestigingen, produceren we 35.000 ton kaas per jaar en werken er ruim 100 medewerkers in ons bedrijf.” St. Paul maakt nu kazen in allerlei verschillende verschijningsvormen en met allerlei verschillende eigenschappen. Wereldwijd komen hun kazen terecht in pizza’s, kaassoufflés, knakworsten, sauzen, pasta’s, tosti’s en ga zo maar door. Daarnaast biedt St. Paul ook geraspte kazen, ‘gewone’ kazen, mozzarella en zelfs plantbased/vegan kaasvervangers.

Toeval? Nee.

“Ik had me in de begintijd niet voor kunnen stellen waar we nu staan. Je stelt wel doelen, dat vind ik heel belangrijk, maar soms vallen zaken gewoon op hun plaats. De investering in het pand in Sint Jansteen vijf jaar geleden was enorm, maar dankzij de extra ruimte die we hierdoor hadden, waren we vorig jaar wel in staat om Vika over te nemen. Het heeft geresulteerd in het beste jaar van St. Paul ooit.” Is dat toeval? “Nee, daar geloof ik niet in. Toeval is de loterij winnen zonder dat je een lot gekocht hebt. Ik denk dat je geluk afdwingt door de juiste dingen te doen. Dan komen kansen vanzelf jouw kant op.”

Nieuwe dimensie

De grote investeringen in het nieuwe pand, de overname, komende innovaties en momenteel ook in 2,5 miljoen aan zonnepanelen, doet Dieter niet zomaar. “Het is het gevolg van het besluit van mijn kinderen om de zaak op termijn te willen overnemen. Mijn zus Margo is een aantal jaren geleden uit de zaak gestapt en we hadden altijd gedacht dat we dan samen het bedrijf zouden verkopen. Ik had nooit bedacht dat mijn kinderen het bedrijf zouden overnemen. Zij zouden naar de autoschool gaan, als je begrijpt wat ik bedoel. Maar toch zijn ze hier stiekem binnengeslopen. Ik vroeg hen: Willen jullie dit echt? Dan gaan we er ook vol voor en zorgen we dat het bedrijf een nieuwe dimensie krijgt.”

WEA denkt mee

Bij een bedrijf van deze omvang, met zulke investeringen en toekomstplannen komt administratief en financieel heel wat kijken. “Sinds we in Nederland actief zijn, laten we ons hierin ondersteunen door WEA. Ik kende Ruud de Booy al heel lang, dus de stap naar WEA was voor mij een logische. WEA helpt ons met de personeelsadministratie. Maar het gaat veel verder dan dat. Ruud komt echt aan tafel zitten en denkt met me mee in de toekomst van de onderneming. Ik heb met hem regelmatig gesprekken over de bedrijfsoverdracht. Zoiets moet je jaren van tevoren goed beginnen voor te bereiden. Hij helpt me daarbij.”

Koesteren

Vrees voor het afscheid te zijner tijd heeft Dieter niet. “Ik hou me wel bezig hoor, met mijn autohobby. Met onze familie hebben we ons eigen St-Paul racing team en komen we vaak samen om aan de auto’s te werken en ermee te racen. Die auto’s zijn prachtig, maar de hechte familieband koester ik het meest.”

Meer weten over dit prachtige familiebedrijf: www.st-paul.be/nl/